Una nueva era en la astronomía llega después de la publicación de la segunda oleada de imágenes captadas con el telescopio espacial James Webb.

El lunes, el telescopio reveló la imagen del universo primitivo más clara hasta la fecha, que se remonta a 13 mil millones de años y este martes difundió cuatro fotografías nuevas con una claridad nunca vista. 

WASP-96 b

Una nueva foto publicada el martes mostró el vapor de agua en la atmósfera de un lejano planeta gaseoso. La espectroscopia -un análisis de la luz que revela información detallada- sirvió para estudiar el planeta WASP-96 b, descubierto en 2014.

A casi mil 150 años luz de la Tierra, WASP-96 b tiene aproximadamente la mitad de la masa de Júpiter y gira alrededor de su estrella en sólo 3.4 días.

“Hemos visto el efecto de lo que ocurre cuando un planeta y su atmósfera pasan por delante de la estrella, y la luz de la estrella se filtra a través de la atmósfera, y se puede descomponer en longitudes de onda de luz”, dijo Knicole Colon, de la NASA.

“Se ven protuberancias y agitaciones que indican la presencia de vapor de agua en la atmósfera del planeta”.

Cada imagen es un nuevo descubrimiento. Cada una dará a la humanidad una visión del universo que nunca antes habíamos visto".

Bill Nelson, administrador de la NASA.

Nebulosa Carina

La nebulosa Carina es otros de los objetivos revelados este martes 12 de julio.

Esta nebulosa se conoce por sus imponentes pilares, entre los que se encuentra la “Montaña Mística”, un pináculo cósmico de tres años luz de altura capturado en una imagen icónica por el Hubble, el telescopio anterior al Webb.

La nueva imagen tomada con el James Webb permitió mirar a través del polvo cósmico y reveló “estrellas bebés” en nacimiento antes no vistas, ya que captarlas es sumamente difícil, pero “la extrema sensibilidad, la resolución espacial y la capacidad para generar imágenes” del nuevo telescopio permitieron documentar estos eventos.

Chorros protoestelares, que emergen con claridad en esta imagen, salen disparados de algunas de estas estrellas jóvenes. Las fuentes más jóvenes aparecen como puntos rojos en la región oscura y polvorienta de la nube”, explicó la NASA sobre esta imagen.

Hubble vs. Webb ​

Primer Campo Profundo del Webb

Una impresionante toma publicada por la Casa Blanca el lunes muestra miles de galaxias y algunos de los objetos más distantes jamás observados.

Conocido como el Primer Campo Profundo del Webb, muestra el cúmulo de galaxias SMACS 0723.

Este actúa como una lente gravitacional, desviando la luz de las galaxias más lejanas que se encuentran detrás de él hacia el observatorio, en un efecto de aumento cósmico.

Hubble vs. Webb ​

Quinteto de Stephan

También el martes, la NASA reveló una imagen del grupo de galaxias llamado “Quinteto de Stephan”, en la que se pueden observar fusiones e interacciones galácticas.

Esta fotografía muestra cómo las galaxias que interactúan entre sí provocan la formación de estrellas y cómo se altera el gas en dichas galaxias.

La imagen también muestra flujos impulsados por un agujero negro en el Quinteto de Stephan con un nivel de detalle nunca antes visto, detalló la NASA. Según se explicó, este tipo de grupos compactos de galaxias pudieron haber sido más comunes en el universo primitivo cuando material sobrecalentado que caía ahí pudo haber alimentado agujeros negros.

“Cúmulos brillantes de millones de estrellas jóvenes y regiones de brotes estelares donde nacen estrellas frescas adornan la imagen”, dijo la NASA respecto a la imagen. “Amplias colas de gas, polvo y estrellas son atraídas desde varias de las galaxias debido a las interacciones gravitacionales”.

De manera más dramática, Webb captura enormes ondas de choque cuando una de las galaxias, NGC 7318B, atraviesa el cúmulo"

NASA.

Nebulosa del Anillo del Sur

El Webb captó el “espectáculo final de una estrella agonizante” en una imagen de la nebulosa planetaria llamada Nebulosa del Anillo del Sur. Las nebulosas planetarias son las capas de gas y polvo que expulsan algunas estrellas mientras mueren.

En la foto, dos cámaras del telescopio captaron a las dos estrellas en el centro de la nebulosa que están unidas en una órbita estrecha.

La fotografía de la cámara de infrarrojo cercano, a la izquierda, muestra a las estrellas y sus capas de luz de manera prominente. La foto de la derecha, de la cámara de infrarrojo medio “muestra por primera vez que la segunda estrella está rodeada de polvo”. Esta estrella ha estado emitiendo anillos de gas y polvo en todas direcciones durante miles de años. Según detalló la NASA, es probable que en el futuro la otra estrella expulse su propia nebulosa planetaria.

Al fondo se ven puntos brillantes, los cuales no son estrellas, sino galaxias.

¿Cómo funciona el James Webb?

El Webb fue lanzado en diciembre de 2021 desde la Guayana Francesa en un cohete Ariane 5. Tras un viaje de 1.6 millones de kilómetros de la Tierra, se encuentra orbitando el Sol en una región del espacio llamada segundo punto de Lagrange.

Permanece en una posición fija en relación con la Tierra y el Sol, con una necesidad mínima de combustible para las correcciones de rumbo.

Se trata de una maravilla de la ingeniería. El coste total del proyecto se estima en 10 mil millones de dólares, lo que convierte al Webb en una de las plataformas científicas más caras jamás construidas, comparable al Gran Colisionador de Hadrones del CERN.

El espejo primario del telescopio tiene más de 6.5 metros de ancho y está formado por 18 segmentos de espejo recubiertos de oro. Al igual que una cámara sostenida en la mano, la estructura debe permanecer lo más estable posible para lograr las mejores tomas.

La NASA estima que el Webb puede tener una vida de 20 años. El nuevo telescopio resolverá las preguntas fundamentales sobre el cosmos con la ayuda de sus predecesores: el Hubble y el Spitzer.