Magdaleno Ruiz Jiménez se acurrucó bajo la luna en la áspera maleza de un rancho de Texas. Su viaje a la pequeña comunidad fronteriza de Brackettville había sido largo, a unos 2 mil kilómetros de su casa en Chiapas, México. Pero ahora un dron zumbaba en lo alto.

Un oficial solitario, el sargento Ryan Glenn, emergió de la oscuridad. Tenía una linterna y una pantalla con coordenadas de donde se podía encontrar a Jiménez y otros seis hombres, gracias a gotas de calor visibles a una cámara infrarroja en el avión no tripulado. Pronto llegaron más oficiales.

“Gasté todo para llegar aquí”, dijo Jiménez después de que los oficiales lo sacaron a él ya los otros hombres de la maleza.

Los hombres asumieron que habían sido detenidos por agentes de inmigración por cruzar ilegalmente a Estados Unidos. Estaban equivocados. En cambio, fueron arrestados por cargos de allanamiento de morada en un vasto rancho privado por agentes de la patrulla de carreteras de la policía estatal de Texas.

Durante varios meses, Texas ha estado involucrado en un esfuerzo por reutilizar las herramientas de la aplicación de la ley estatal para detener el aumento repentino de personas que cruzan ilegalmente al país.

Para hacer esto, los funcionarios de Texas, dirigidos por el Gobernador Greg Abbott, desarrollaron una forma de esquivar el hecho de que la aplicación de la ley de inmigración es un trabajo del Gobierno federal: los departamentos de policía estatales y locales se asocian con los propietarios de los ranchos fronterizos y utilizan las leyes de allanamiento para arrestar a los migrantes que cruzan sus tierras.

El nuevo enfoque se basa en la participación de funcionarios locales y, hasta ahora, se ha adoptado en dos de los 32 condados de la región fronteriza del estado: Kinney, que incluye Brackettville, y Val Verde, su vecino del oeste.

Los funcionarios estatales no pudieron decir qué efecto, si lo hubo, ha tenido el programa en la reducción de los cruces ilegales, que han aumentado a al menos 1.2 millones en Texas en lo que va del año, la cifra más alta registrada en más de dos décadas. (No está claro cuántos migrantes están tratando de cruzar varias veces). Pero la operación ha cambiado la vida tanto de los migrantes atrapados en sus procesos ad hoc como de los residentes rurales que viven bajo su red.

Quizás en ningún lugar se haya sentido más intensamente que en la ciudad de Brackettville, un antiguo puesto fronterizo de mil 700 habitantes, conocido por sus ranchos de caza y ganado circundantes, un antiguo fuerte que alguna vez albergó a los exploradores Semínolas negros del Ejército, y una réplica envejecida del Álamo construida para una película de John Wayne.

Últimamente, se ha inundado de policías estatales.

Las persecuciones a alta velocidad son tan frecuentes que la escuela local instaló barreras de piedra para protegerse contra choques. Los helicópteros patrullan el cielo nocturno. Los ganaderos, que en su mayoría son blancos, cierran sus puertas con llave y llevan pistolas alrededor de sus propiedades, lo que muchos nunca habían hecho antes. Los residentes de la ciudad, la mayoría de los cuales son pobres e hispanos, se quejan de que los oficiales recién asignados al área los siguen de manera rutinaria.

“Eso le pasa a mucha gente aquí en Brackett”, dijo el Alcalde, Eric Martínez, usando el apodo de la ciudad. Dijo que lo siguieron y luego lo detuvieron después de salir de una reunión del Concejo Municipal porque, según le dijo el oficial, la luz de su matrícula no era lo suficientemente brillante.

La presión policial es parte de un enfrentamiento en curso entre Abbott y la Administración Biden sobre cómo manejar el aumento de llegadas a la frontera con México. Los agentes federales han estado expulsando rápidamente a los migrantes bajo una regla de salud pública, pero Abbott argumenta que el Gobierno ha hecho poco para detener el flujo. 

Ha dedicado 3 mil millones para una serie de medidas en la frontera, incluido el envío de policías estatales y tropas de la Guardia Estatal de Texas, la creación de una barrera fronteriza con contenedores de envío y el uso de la Guardia Nacional para construir varias millas de cercas a lo largo del Río Grande.

Pero los arrestos de migrantes por allanamiento de morada ha sido un elemento de lo que se conoce como Operación Estrella Solitaria, atestando los tribunales y las poblaciones carcelarias locales y generando alarma entre abogados y activistas defensores de los migrantes.

Un portavoz de la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de Estados Unidos se negó a comentar sobre la iniciativa, y los agentes federales no se están asociando con la policía estatal para realizar arrestos por traspaso.

El representante Joaquín Castro, un demócrata de San Antonio, solicitó una investigación federal de la Operación Estrella Solitaria, y dijo en una carta este otoño al Departamento de Justicia que el programa estaba “causando estragos en el sistema judicial de Texas” y “directamente condujo a una violación de las leyes estatales y los derechos constitucionales del debido proceso”.

Los hombres arrestados en virtud del programa, unos 2 mil hasta ahora, a menudo han estado detenidos durante semanas sin acceso a abogados. Más de mil se encuentran recluidos en cárceles estatales que fueron reutilizadas para albergarlos. (Las mujeres y los niños han sido entregados a agentes federales).

Debido a que el proceso es nuevo y se está llevando a cabo en pequeños condados rurales, el sistema habitual para la asignación de abogados defensores penales se ha visto desbordado. El condado de Kinney también ha tenido problemas para presentar la documentación de arresto en el tiempo requerido por la ley.

Después de sus arrestos, los migrantes son trasladados a un solo centro de procesamiento, una gran carpa en la ciudad fronteriza de Del Rio, donde una oleada de migrantes haitianos inundó la comunidad a principios de este año, y luego trasladados a prisiones estatales reutilizadas en otros condados.

Mientras la Policía estatal verifica los documentos de identificación de los detenidos, los hombres no son entregados a las autoridades federales hasta el final de sus casos, un proceso que, hasta ahora, a menudo ha durado varios meses. Entre los que han comparecido ante un juez, a la mayoría se le han desestimado los casos o se les ha puesto en libertad bajo fianza mientras esperan las fechas de las audiencias, dijeron sus abogados.

Y a muchos de los liberados que han solicitado asilo se les ha permitido permanecer en Estados Unidos para continuar con sus casos, dijeron los abogados defensores, a diferencia de los detenidos en la frontera por las autoridades federales, porque se aplica la regla de salud pública que se utiliza para expulsar rápidamente a los migrantes a los recién llegados, no a los que ya están en el país.

Aún así, muchos han languidecido en las cárceles estatales a la espera de una audiencia, lo que genera preocupaciones constitucionales.

A pesar de la seguridad adicional, la marea de migrantes a través de la frontera de Estados Unidos ha continuado y las tensiones han aumentado en el condado de Kinney. Los funcionarios han discutido traer a un grupo de milicianos, Patriots for America, en busca de ayuda, o a contratistas de seguridad privada con experiencia en Irak y Afganistán. El condado ha estado solicitando donaciones a través de un sitio de recaudación de fondos religiosos para poder “frenar la invasión de Estados Unidos”.

Más de 50 ganaderos del condado de Kinney se han inscrito en el Departamento de Seguridad Pública de Texas para permitir que la Policía estatal patrulle su propiedad y arreste a personas por allanamiento, dijo la agencia.